Zouk Mikael en route to glory… “So dreams come true”!

It all started with an email I received from a friend in which she writes: “the moment I saw this award announcement I thought of the Youth and Culture Center and your wonderful city of Zouk Mikael. I have a feeling you can make it, I strongly encourage you to apply”.

I have to confess that I was a bit skeptical at the beginning: Can we compete? Applying entailed a lot of preparation and paperwork and I kept asking myself what made our experience an exclusive one? And why would the judges choose us while our initiative was not unheard of worldwide? And then it hit me! It was not the idea; it’s the experience, the “parcours,” and the Lebanese context that makes YCC a successful example of a pioneering initiative in urban human development.

And so, under the title of “Building better communities: Inspire, Empower, Engage!” the Youth and Culture Center of Zouk Mikael became officially one of the 255 initiatives from 153 cities from 56 countries and provinces that were presented to the Guangzhou International Award for Urban Innovation in China.  The award ceremonies were organized in collaboration with the UN affiliated organization, United Cities and Local Governments (UCLG), and the World Association of Major Metropolises (Metropolis) between November 14 and 17, 2012 in , Guangzhou, the capital of Guangdong — one of the most developed Chinese provinces economically and technologically in Southern China.

Our application summarized the work we have been doing since 2009: we Inspire the youth of our community, we Empower them with knowledge and know how, opportunities and connections, and then we Engage them in activities that are beneficial to them and the community. In short, we teach them how to pay it forward to others and become themselves actors of positive change. While this approach is common to other community centers throughout the world, Zouk Mikael’s merit is based on the  fact that the city initiated a human development strategy in the absence of funding and central government support or existing policies that prevent the daily operations from running smoothly. Other factors such as the lack of trust in public service and public institutions, the youth apathy and growing disinterest in culture and arts, the lack of resources and local expertise would have otherwise prevented the accomplishment of the YCC initiative if it were not to the thorough planning, the international expertise and the dedication of the YCC team, but most importantly to the continued and unconditional support of Mayor Nouhad Naufal.

However, the selection criteria was also based on the kinds of solutions provided for the challenges, for every city encounters difficulties in implementing its projects, but the value is in the way it addresses them. Thus the problem solving approach had to be pioneering and innovative in order for the city to reach the top 30 worldwide deserving initiatives. Ours was both simple and complicated: we relied on open source platforms such as social media (blogging, facebook, twitter), Internet and networking, as the main tool to advertise our events and recruit audience and volunteers. We initiated a Public Private Partnership with USEK – a first in Lebanon between a university and a local authority – in the purpose of maximizing on both institutions’ human resources and institutional assets and complementing their needs. We launched an internship program that allowed youth to benefit from a working experience in return for their sharing of technical knowledge and services. We developed our outreach to all publishing houses in Lebanon in order to increase our fund of books and publications for free. We mobilized youth groups and NGOs to work together with us on issues that became nationwide campaigns such as the Smoking Ban in 2012. It was very difficult to organize these initiatives with a team of three, yet with dedication and the enthusiasm and help of all involved, we made it!

We waited for a few weeks for the committee to review the applications and on 24 October 2012, we received a confirmation that YCC was accepted as a worldwide innovative and deserving urban initiative. It was featured in the widely distributed urban development manual which only features the top achievements at the local government level. YCC was particularly lauded for its efforts in creating youth policies that build bridges between the local government and the city’s youth and for building youth capacities and opening opportunities in the fields of culture, employment, networking and the creative industry.

In recognition for this achievement, I was invited to represent Zouk Mikael in the award ceremony and congress in Guangzhou, China and was accompanied by representatives of our lead partner Lebanon Development Union (LDU); Ms. Crystel El Chayeb, Secretary General and Mr. Ziad Nassif, Board Member.

The experience was impressive; Zouk Mikael, a city of 35,000, received attention alongside metropolises of 250,000 inhabitants and more such as Vienna, Cincinnati, Sao Paulo, Seoul, Vancouver, etc. to name a few. Zouk Mikael was also honored in the Urban Innovation forum where many stopped to read the highlights of our initiative and took photos with our little Lebanese, Zouki delegation. We planted a “Chorisia Speciosa” in Zouk Mikael’s name at Friendship Forest of the Haizhu Wetland of Guangzhou, a special tribute to the city of flowers in the heart of Guangzhou, a metropolis that transformed its industrial identity into an urban heaven of flowers, parks and is a leader in cultural preservation. Our delegation also contributed to debates, discussions and the Guangzhou declaration.

The Guangzhou declaration called for establishing and promoting the human-oriented concept of urban development, persisting in a green and low-carbon direction for urban development, applying smart technologies in the running of modern cities, preserving the city’s cultural heritage, promoting public participation in urban development and to stimulate sustainable innovation and strengthening communication and cooperation among cities to further promote urban innovation.

To the reader who knows Zouk Mikael and the 50 long years of work of its pioneering Mayor Naufal, one knows that our city council had almost covered all points in the Guangzhou declaration which made Zouk, through YCC a perfect candidate for this award.

Recognized as the beating heart of Kesserwan, Zouk Mikael’s Youth and Culture Center is a platform for the dialogue of cultures. It has hosted over 600 artists from around the world, and produced cultural events of different kinds (such as plays, dance recitals, readings, concerts, book signings, movie clubs, etc.) in collaboration with 50 embassies and international organizations. The initiative is equally valuable for its leading role in initiating public private partnerships and engaging the local population and the civil society in a sustainable development movement that keeps growing.

The Guangzhou Award aims to reward innovations to improve the socio-economic environments in cities and regions, promote sustainability, and hence advance the livelihood of their citizens. Presented biennially, the award will encourage and recognize outstanding innovative projects and practices in the public sector.

Reaching the finals is an achievement for Zouk Mikael and it is once more a testament to how our city is on the road to glory along with the world’s cosmopolitan and most advanced cities like Vienna, Seoul, Cape Town, Vancouver, Mexico and Dusseldorf.

Rêvons notre ville

Rêvons notre ville (publié dans Anwale, No 3, 2008)

« Lorsqu’un seul homme rêve, ce n’est qu’un rêve, mais si beaucoup d’hommes rêvent ensemble, c’est le début d’une nouvelle réalité. » Friedensreich Hundertwaser

Zouk Mikaël cité de la Paix pour les Pays Arabes (1999)
Zouk Mikaël cité fleurie (2001)
Zouk Mikaël ville belle du Monde Arabe (2006)
Zouk Mikaël ville membre du conseil mondial de CGLU (2007)
Zouk Mikaël ville providence (2008) ???

Oui, Zouk Mikaël ville providence, chers (es) Zoukiotes et résidents, cela n’est pas un rêve, ou plutôt ; cela ne le sera plus.

Cette nouvelle réalité est désormais incontournable puisqu’elle est édifiée sur de fermes bases, sur un labeur de 40 ans, sur la patience d’un artiste et le goût d’un connaisseur, sur l’appui et sur la confiance d’une communauté fière de son choix, sur une volonté de promouvoir l’émancipation de l’Homme et de lui assurer un milieu favorable au développement de ses capacités et de son esprit.

Cette petite ville, arrachée par la côte et la colline, a incarné le rêve d’un Platon qui, il y a presque 3000 ans, a rêvé d’un paradis où le politique et le social œuvraient ensemble pour le bien de la commune. La cité platonicienne était une aspiration d’un philosophe qui voyait s’effondrer, devant la tyrannie naissante, les grands accomplissements d’une civilisation qui prêchait le savoir, le goût, la proportionnalité et les sciences. Depuis, des hommes œuvrent, partout dans le monde, à créer des environnements propices à l’émancipation de l’homme et de la civilisation. Ces efforts commençaient toujours par la préparation d’une infrastructure qui réduit tout d’abord les inconvenances quotidiennes, organise l’automatisme de la vie urbaine et assure une plateforme capable de recevoir des activités et des évènements qui enrichissent l’œil et l’esprit.

Ensuite vient le travail sur la « supra structure » qui reste le chef d’œuvre par excellence. Ce n’est pas par hasard ou par manque d’options que nous avons choisi la culture comme thème de ce numéro de décembre. Appelés par la culture de l’amour apportée par la nativité ce mois, nous saisissons l’opportunité pour appeler aussi à la culture de la paix.

« Quand le pouvoir de l’amour surpasse l’amour du pouvoir, la paix régnera », c’est cette phrase toujours répétée par notre Maire qui m’incita de plus à collaborer au projet de la démocratie participative que Nouhad NAUFAL rêve, depuis quelques années, d’instaurer à Zouk.

Démocratie Participative et Gouvernance

Modèle performant, la démocratie participative est un idéal politique moderne œuvrant à une meilleure représentation de la commune au sein des instances publiques et politiques. Mise en application en Europe depuis 1960, la démocratie participative fait désormais partie de la constitution européenne. La clé de réussite de ce nouveau système de « gestion » est la décentralisation aux niveaux des directions, des secteurs et des municipalités. Celle-ci donnera une meilleure chance à la réussite de l’expérience de participation.

Cependant, le concept de démocratie participative tel qu’il est appliqué en Europe est loin d’être mis en vigueur au Liban, notamment dans le cadre de la politique publique actuelle et la forte centralisation de tous les services et de tous les pouvoirs. Toutefois, adapter la démocratie participative au modèle libanais de vie socio-publique s’avère un premier pas vers une société plus émancipée, où la « supra structure » gagne chaque jour l’attention des responsables éclairés.

La ville de Zouk Mikaël se présente alors comme un « champs d’expérimentation » propice à la démocratie participative de part sa longue expérience en démocratie et son rôle de Leader des grandes communes – ‘Aammiyat – qui ont précédé le changement du régime politique au Liban dès la moitié du XIXème siècle.

En attendant que l’infrastructure publique soit reconsidérée dans le cadre d’une réforme générale au niveau de toutes les institutions étatiques, le champ d’action de cette proposition prend naissance dans le cadre de la ville de Zouk Mikaël. Les raisons historiques pour cette démarche, qu’on pourrait qualifier d’audacieuse, sont multiples et importantes, mais le vrai moteur de cette initiative reste l’essor et le développement qu’a connu la ville pendant à peu près un demi-siècle.

C’est pourquoi, malgré les destructions provoquées par la guerre, Zouk Mikaël est restée cette petite oasis dans le désert des batailles sanglantes. Ceci fut le résultat d’une collaboration étroite entre un Leader visionnaire et des habitants actifs, initiés petit à petit au concept du bien commun, à l’esprit de citoyenneté, animés par la fierté d’appartenir à une cité décorée partout dans le monde.

Ainsi, pour assurer la continuité de ce succès et pour partager son mérite avec l’ensemble des habitants de la ville, il sera alors indispensable de continuer à nous initier, Zoukiotes et résidents, à la collaboration et à la bonne gouvernance.

Zouk Mikaël Ville Providence

Le succès d’aujourd’hui fut bâtit sur le rêve d’un « Président » éclairé. Il faudra que ce rêve prenne forme chez tous ceux et celles qui habitent à Zouk Mikaël afin de rêver ensemble d’une ville exemplaire, d’une Ville Providence.

Si Zouk Mikaël est la vraie incarnation du rêve d’un homme, qu’en serait-elle si nous la rêvions ensemble ?

Loin de faire de la littérature, l’application du système de démocratie participative requiert des outils indispensables pour sa mise en vigueur, dont la motivation. Celle-ci est, certes, un facteur essentiel, alors que d’autres concepts s’imposent comme les dynamiques de réussite ou d’échec : la communication, le dialogue, la concertation, la collaboration et la gouvernance.

Là il est indispensable de noter que la municipalité de Zouk Mikaël travaille, depuis 3 ans déjà, à préparer l’infrastructure de ce projet en développant les capacités humaines et informatiques, recrutant de nouveaux membres et éléments jeunes et actifs ainsi qu’introduisant des outils de gestion moderne capable d’optimiser les rendements.

Pour concrétiser ces démarches réformatrices et pousser les résultats à tous les niveaux, des concepts tels que la démocratie participative et la gouvernance, consacrés par l’expérience de l’Union Européenne, les études de la Banque Mondiale, l’OECD et les Nations Unies, sont considérées comme des procédures indispensables pour achever une égalité de représentation et un partage du pouvoir et des responsabilités entre le gouvernement et les différents acteurs de la société.

Membre du conseil mondial des « Cités et Gouvernements Locaux Unis – CGLU » Zouk Mikaël est appelée à partager son expérience en « gouvernance » locale et prendre des actions vers une démocratie plus poussée dans la mesure où la loi libanaise le permet. Le deuxième numéro d’Anwale inclut l’appel du Maire à la participation de la commune dans la vie municipale à travers la transmission de leurs souhaits et de leurs visions au bureau du Maire qui accueille tous les jours Zoukiotes et résidents.

Ce numéro annonça aussi le lancement des prospections et des divisions géographiques des différents quartiers de Zouk en vue d’organiser ce qu’on appellera « les comités de quartiers ». 

Comme « la démocratie s’apprend et se pratique », il est temps de nous y mettre. La première démarche que nous devons entamer est la formation de ces comités de quartiers  ayant la capacité à trouver les conditions pratiques au guidage de l’action publique, alors que le pilotage pragmatique des pouvoirs reste de la capacité du conseil municipal.

Il faut toutefois respecter le processus sociopolitique de démocratisation et de maturation des habitants étant que la ville est à l’image de la mosaïque libanaise constituée par différents éléments et strates de la société.

Nous pouvons profiter de l’expérience des pays européens, quoique la marge de liberté et la dimension de l’opération diffèrent, en important les outils applicables au modèle libanais.

L’infrastructure disponible constitue la pierre de base sur laquelle il faudra fonder les activités qui concrétiseront l’aspect communautaire de la ville, de plus en plus urbaine. Une série d’activités sur différents plans et niveaux a été proposée au Maire qui est en cours de son étude. Ces activités et/ou démarches prennent naissance dans les différents quartiers pour aboutir à la Maison de la Jeunesse et de la Culture dotée d’un ciné club, d’un théâtre expérimental et d’une nouvelle bibliothèque – qui sera inaugurée prochainement – au Théâtre en style romain, à la Musée d’ABOU CHABAKÉ, à l’Avenue du Symposium, à la Maison de l’Artisan, au Vieux Souk et bientôt au Stade sportif de la ville…

Alors que les différents partis politiques et les autorités religieuses et temporelles parlent de démocratie et de concertation, nous pouvons donner Zouk Mikaël, notre ville, comme exemple à suivre et à vivre. Il est temps d’être avant-gardiste, il est temps de prendre compte de nos potentiels, il est temps de rêver ensemble pour un meilleur environnement, une meilleure ville, encore plus meilleure : Rêvons notre ville.